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Satélite cápsula do tempo carregará histórias ao espaço

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Hashmita Koka, líder da equipe M-BARC da Universidade de Michigan, estudante de pós-graduação em Engenharia Aeroespacial, discute a dinâmica orbital do satélite de cápsula de tempo com outros membros do grupo. Crédito: Robert CoeliusHashmita Koka, líder da equipe M-BARC da Universidade de Michigan, estudante de pós-graduação em Engenharia Aeroespacial, discute a dinâmica orbital do satélite de cápsula de tempo com outros membros do grupo. Crédito: Robert CoeliusAnn Arbor - Ela está sendo chamada de primeira cápsula do tempo espacial.

No ano do bicentenário da Universidade de Michigan, uma equipe de estudantes planeja lançar um pequeno satélite chamado CubeSat contendo entrevistas de 1.000 membros da comunidade da U-M, além de um experimento para testar o DNA sintético como um meio para armazenar dados no espaço.

O gol deles é construir um satélite que pode orbitar a Terra por 100 anos. Será o primeiro CubeSat da U-M, construído com um sistema de propulsão. O time do Michigan Bicentennial Archive, ou M-BARC, acredita que as cápsulas de tempo não devem ser enterradas no chão.

"Como a própria história, uma cápsula do tempo deve estar viva, algo de poder e vontade", diz o site do grupo. "A cápsula deve lutar contra as leis da natureza e, por sua vez, seus destinatários devem fazer o mesmo."

Os satélites estão expostos à radiação, uma questão-chave que a equipe tem que superar para armazenar as mil entrevistas no espaço. A radiação causa estragos em dados digitais, alterando seus bits. Dados fisicamente impressos como CDs estão seguros, mas eles seriam muito grandes para esta aplicação. Assim, a equipe está trabalhando com a Lurie, fábrica de nanofabricação da U-M, no desenvolvimento de uma nano impressão, de 8 a 30 GB de dados em um chip de silício de 1 polegada. Pelo menos 10 chips serão colocados em diferentes orientações no satélite para fornecer backups.

A radiação também desempenha um papel importante no experimento de DNA da equipe, que vai testar a capacidade do código genético para armazenar informações no espaço. Um micrograma de DNA pode conter 900 terabytes de dados. Isso é cerca de 11.000 iPhones.

A equipe tentou codificar a canção do time de Michigan (a música "The Victors" ou "Hail The Victors"), para o DNA, mas de acordo com Christopher Twilling, líder de sequenciamento da equipe, "essa canção esportiva é redundante, e se lê como câncer para o DNA." Em vez disso, a equipe decidiu codificar a declaração da missão da U-M.

Os futuros cientistas da U-M poderão ver quão bem o DNA sintético se mantém. "Eles saberão exatamente o que a sequência deve ser. Quando obtivermos o satélite de volta, poderemos conhecer o 'estrago' depois de 100 anos", disse o professor Aaron Ridley, do Departamento de Ciências do Clima e do Espaço e de Engenharia.

Como se esses desafios não bastassem, a cápsula também precisará permanecer na órbita da Terra por um século. Para fazer isso, ela precisa de um sistema de propulsão. Sem esse sistema, sua órbita começaria a decair a partir do momento do lançamento. Resultado: não ficaria no espaço por 20 anos, muito menos por 100.

"Os satélites pequenos normalmente não têm propulsão, não há espaço para muito combustível", disse Riley, que observou que a equipe está atualmente comparando sistemas de propulsores elétricos e químicos para uso em seu CubeSat.

A ideia original da M-BARC, proposta por Thomas Zurbuchenera, ex-professor de Ciências Planetárias da U-M e agora chefe da NASA Science Mission Directorate, era enviar a cápsula do tempo para a Lua.

"Provavelmente foi isso que atraiu muitos estudantes de engenharia - saber que isso era possível", disse Kevin Tebbe, que recentemente terminou o mestrado em engenharia aeroespacial, foi líder estudantil da equipe e um dos cinco membros fundadores que trabalharam na viabilidade do projeto.

Assim como a equipe cresceu para 30 estudantes de 20 diferentes especialidades, parte do programa multidisciplinar do projeto da engenharia de Michigan, as ambições para o projeto também ficaram maiores. Eles assumiram o desafio de projetar o satélite e o padrão de órbita, além do experimento do DNA e a captura e codificação de 1.000 entrevistas.

A equipe espera a construção de pelo menos uma porção de carga útil do CubeSat até o meio do semestre de inverno de 2017. A carga inclui a experiência de DNA e chips de dados contendo entrevistas.

A M-BARC lançará dois satélites. O primeiro, esperado para o final de 2017, é um satélite de teste, cerca de um terço do tamanho do eventual CubeSat. Recentemente, os estudantes foram selecionados pelo United Launch Alliance como uma das quatro equipes da universidade para montar 'um passeio' gratuito em um próximo lançamento. Enquanto os estudantes da U-M trabalham no projeto de satélite, eles estão deixando a fabricação nas mãos dos estudantes da Escola Secundária de Ypsilanti, no STEM Middle College, sede de um programa de robótica altamente competitivo.

No próximo século então, a U-M espera recuperar a cápsula do tempo usando um laser para encontrar os refletores embutidos do satélite.

M-BARC team