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研究:生于大饥荒,中年时认知能力开始急降

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兰州在中山桥的饥荒遇难者。 图片提供:维基共享资源

若在婴儿时期遭受饥荒, 那么到中年时,其认知表现差于普通人。密西根大学,密西根州立大学及哥伦比亚大学的一项最新研究显示,出生于中国1959至1961大饥荒年代(或称为三年自然灾害,或三年困难时期),在其50岁开始, 认知表现开始急剧下降。

发表于最新一期的《国际流行病学期刊》,这篇是第一批查看"非西方"情景下,婴儿时期遭遇饥荒是如何影响后期认知能力的研究。

该文的第一作者,密西根大学社会研究院的研究助理教授徐宏伟表示:"很多人认为随着年龄的增长,人的认知能力就会下降。但对于出生于1959年至1961年的人来说,他们比正常中年人下降速度更快。"

徐教授及同事根据中国2011年健康与养老追踪调查的数据,通过一系列评估认知功能(注意力、时间感及情节记忆)的实验, 查看2446名出生于1958-1963年农村人士的认知能力 。 另外,受访者还需要按照研究者给出的样板,画两个重叠的五角形,以此测试他们的视觉空间技能。 作者还分析了从2011到2013年,同一群受访者在认知能力上变化的数据。受访者当时(2011年)年龄为48至53岁。

被问到为什么只选择出生在农村的中年人作为研究对象,徐教授说考虑到大饥荒时,城市及农村对于粮食的分配会有不同,农村人口普遍来说受到饥荒影响比城市大。

数据表示,1959年出生的人(孕育时及出生后两年都遭受大饥荒),认知能力的分数高于参照组-1963年出生的人(没有遭受大饥荒)。 徐教授解释:"研究中59年出生的人,可能包含许多强者中的强者。他们逃过了大饥荒并生存下来,也活到了中年,生命力可能比一般人顽强。但是,在随访的研究,他们的认知能力在两年内下降幅度巨大。"

徐教授认为1959年出生的人,早年因饥荒而认知储备不足,随着时间的推移会越渐明显。

根据这个研究,1960年的认知能力分数稍微高于参照组。徐教授认为可能是因为参杂了部分的强者。1961年(饥荒最后一年出生的人)认知能力的分数低于参照组。1962年出生的人(在胎儿时期受到一定影响,但是出生后并没有饥荒),并没有发现认知能力的下降。

控制了教育水平这个因素, 研究者在三个主要人口组(1959、1960、1961)还是发现认知能力不良的影响。

中年时期认知能力急剧下降会增加患失忆症及阿尔兹海默症的风险。 "中国的人口老年化很快。政府及公众对于中老年人认知下降还不够重视,认为这是年老病衰的自然结果。但是我们的研究表示,他们由于童年遭受饥荒,是高危人群。" 徐教授表示。

这篇研究的其他作者为密西根州立大学社会研究院的张振梅教授,密西根大学社工系的李慧玲教授以及哥伦比亚大学社工系的刘金玉教授。